Tecnología de la NASA

La NASA ha explorado el uso de las tecnologías fotocatalíticas como un medio para el mantenimiento y de limpieza de ambientes espaciales como la Estación Espacial Internacional.

Las aplicaciones beneficiosas de un proceso llamado fotocatálisis para su uso en el espacio y en la Tierra. La fotocatálisis es esencialmente lo contrario de la fotosíntesis, el proceso utilizado por las plantas para crear energía. En la fotocatálisis, la luz excita un mineral, provocando reacciones químicas que dan lugar a la descomposición de materia orgánica en el nivel molecular, produciendo principalmente dióxido de carbono y agua como subproductos.

La NASA ha estudiado los beneficios de la fotocatálisis para la purificación de agua durante las misiones espaciales, y las cámaras de crecimiento de plantas que tienen  depuradores fotocatalíticos. Han volado en múltiples misiones de la NASA, utilizando el proceso fotocatalítico para preservar los cultivos plantados en el espacio mediante la eliminación del etileno químico inductor de la pudrición. (La tecnología depurador resultó en un único purificador de aire, que aparece en Spinoff 2009, ahora la preservación de los productos desinfectantes y salas de operación en la Tierra.)

Lauren Underwood, una científica de investigación senior en el Centro Espacial Stennis, comenzó a estudiar los materiales fotocatalíticos como parte de una asociación de la NASA con Departamento de Seguridad Nacional , de los EE.UU., que estaba investigando los materiales para múltiples aplicaciones, incluyendo la protección de infraestructuras frente a las amenazas de terrorismo. Desde la perspectiva de la NASA, Underwood explica: “No queremos introducir ningún objeto en el espacio que podría ser potencialmente dañino. Se trata de una aplicación con un  futuro prometedor de estos materiales-para mantener las superficies que no sólo limpia, sino que crea ambientes potencialmente libres de gérmenes”.

Intrigado por el potencial de la tecnología, Underwood vió una forma de que los materiales fotocatalíticos  proporcionaran  beneficios para la NASA en la Tierra, también.
“En Stennis, tenemos una gran cantidad de edificios e instalaciones que son principalmente blancos, y hay costos de mantenimiento asociados con el mantenimiento de estos edificios limpios”, dice Underwood. Underwood comenzó a probar materiales fotocatalíticos como una solución válida para la reducción de estos costes de mantenimiento-con un ojo no sólo para los potenciales beneficios de la NASA, pero mayor  para el público en general  también.